הפופולריות של "חברים" מסרבת לדעוך, האיחוד החגיגי מתקרב, אבל ככל שהזמן עובר עוד ועוד פגמים של הסדרה וטענות אודותיה עולים לכותרות. הפעם, עיקר תשומת הלב מופנה כלפי העדר הגיוון האתני בסדרה, שזוכה לחיזוק מפתיע מצד אחת השחקניות שדווקא כן השתתפו בה.

מרתה קאופמן, אחת מיוצרות הסדרה, דיברה לאחרונה בראיון על הנושא ולקחה על עצמה אחריות מלאה. "הייתי חלק מהגזענות המערכתית", היא אמרה, "הייתי בורה כשלא ראיתי את ההתנהגות הזאת בעצמי. מעולם לא חשבתי על עצמי כגזענית, חשבתי שהייתי אדם שמקבל את כולם ומאמין בהומניזם. אבל פשוט פספסתי את זה. ועכשיו אני מסתכלת אחורה ואני לא יכולה לחיות ככה יותר, אני לא יכולה לעשות את זה יותר. אני חייבת למצוא דרך לשנות את איך שאני עובדת".

אבל על פי האשמות שצצות עכשיו, ייתכן וקאופמן לא הייתה עיוורת לגמרי לנושא כפי שהיא טוענת בדיעבד. ג'ואן מוריי, חברתה הטובה ביותר של השחקנית ואחת ממגישות "The View" לשעבר שרי שפרד (שגם השתתפה בסיטקומים מצליחים אחרים כמו "איך פגשתי את אמא" ו"רוק 30"), מגלה עכשיו פרטים חדשים על הופעתה של שפרד בסדרה. 

שפרד, למי שהספיק לשכוח, גילמה באחד מפרקי "חברים" את רונדה - מדריכת סיורים במוזיאון בו רוס עבד בעונה הרביעית, בפרק בו גם ג'ואי התחיל לעבוד בו כמדריך. "שרי הייתה אחת מהפרצופים השחורים היחידים שהיו ב'חברים'", סיפרה מוריי בראיון לחדשות ABC. "היא, איישה טיילר וגבריאל יוניון. ושרי הייתה ב'חברים' בתקופה שעוד אנשים היו שולחים לחברים שלהם גלויות שאומרות 'היי, אני הולכת להיות בטלוויזיה'". וזה אכן מה ששפרד עשתה, כשהיא שלחה למוריי גלויה עם תמונה של עצמה וכתבה בה "'חברים' עומדת לקבל קצת צבע". 

מוריי הוסיפה ורמזה כי הסיבה בגללה שפרד לא חזרה לתפקיד האורח שלה בסדרה היא העקיצה הזאת כלפי היוצרים: "שרי שלחה גלויה כזאת גם למרתה קאופמן", סיפרה, "ואחרי שהיא קיבלה אותה היא מעולם לא ביקשה משרי לחזור לסדרה". מוריי הבהירה כי שפרד נתנה לה אישור לספר את אותם דברים, בעוד קאופמן, מצדה, עדיין לא הגיבה להם. 

שרי שפרד, 2019
לא הוזמנה לחזור. שרי שפרד | צילום: Paras Griffin/Getty Images

הלבן הבוהק של "חברים" היה נושא בוער לדיון כבר בזמן שידור הסדרה, מה שככל הנראה גרם ליוצרים ללהק את איישה טיילר לגלם את בת זוגו של רוס, צ'רלי, בתפקיד משנה. דמותה של צ'רלי אמנם זכתה להצלחה והערכה, אבל צופים רבים עדיין טענו כי היחס בין מספר הדמויות הלבנות לבין אלו שאינן לבנות, לא הלם את היחס בין הגזעים שניתן היה למצוא במנהטן של תחילת המילניום.

לימים התייחס דיוויד שווימר, הלא הוא רוס, לליהוקה של טיילר, ואמר: "הייתי מאוד מודע לחוסר הגיוון בסדרה ודחפתי במשך שנים שרוס יהיה בקשרים עם נשים ממוצא אתני שונה. זה היה מהלך מכוון שלי"