ביום ראשון האחרון התקיים אירוע ה-PPV ("פיי פר ויו") האחרון של ה-WWE לשנת 2018. האירוע ( TLC: Tables, Ladders & Chairs) כלל כמה קרבות של חלק מהכוכבים הגדולים ביותר של הארגון וחלק מהשמות הגדולים ביותר בעולם ההיאבקות המקצועית, כולל דניאל בריאן, א. ג'. סטיילס, רונדה ראוזי, דין אמברוס, סת' רולינס וקורט אנגל – למרות רשימת השמות הנוצצים, היה ברור מלכתחילה מה הסיבה שלשמה כולם התכנסו.

למי מכם שלא מעורה בעולם ההיאבקות, נספר שחובבי הז'אנר חיכו רק לדבר אחד - הקרב המרכזי בין בקי לינץ' לשארלוט פלייר לאסקה. הציפייה העצומה לקרב של שלוש המתאבקות באה לידי ביטוי באופן ברור בקרב על האליפות הבין יבשתית כאשר הקהל החל לצעוק אל עבר המתאבקים בזירה "This is Boring" ("זה משעמם!"). חשוב להדגיש שכשהקהל (יותר מ-13 אלף איש) צועק דבר כזה כשבזירה מתאבקים סת' רולינס ודין אמברוז, שניים מן המתאבקים האהובים ביותר בארגון - זה לא עניין של מה בכך - בטח לא כאשר הקרב שכולם מחכים לו הוא קרב שכולל אך ורק נשים.

אבל זה בדיוק מה שקרה שם בסאן חוזה, קליפורניה; לראשונה בהיסטוריה של ה-WWE, שלוש מתאבקות השתתפו בקרב TLC מסורתי בזמן שחגורת אליפות הנשים של ה-Smackdown Live נתלתה מעל הזירה והדרך היחידה לזכות בה הייתה לעלות על סולם ולהוריד אותה משם. מבחינת החוקים בכל הקשור להשגת החגורה הנכספת - כל האמצעים היו לגמרי כשרים; כיסאות, שולחנות, סולמות, מקלות קנדו, הכל הולך – ואכן, הכל הלך.

זה התחיל עם שארלוט פלייר שריסקה את השולחן של השדרים הגרמניים, המשיך עם אסקה שעפה דרך מחסום הבטיחות שסובב את הזירה, אחר כך בקי לינץ' נחתה עם הגב שלה ישירות על מדרגות סולם האלומיניום, ולקינוח כל אחת ואחת מהן קיבלה מנה גדושה של מכות ממקל הקנדו. בלי להגזים - הקרב המצופה הזה הפך בקלות לקרב האכזרי ביותר שנשים אי פעם השתתפו בו ב-WWE – והאוהדים? הם מתים על זה.

בקי לינץ', הפייבוריטית של האוהדים, בסופו של דבר הפסידה את חגורת האליפות שלה לאסקה אחרי התערבות של רונדה ראוזי (האלופה של Raw). ולמרות זאת – האוהדים מתו על זה. אחרי 4 שעות ארוכות, שכללו ברובן הופעות מאכזבות של חלק מהמתאבקים האהובים ביותר בעולם ההיאבקות, כבר לא נשאר מקום לספק: בעידן הנוכחי של ה-WWE, ישנם רק שלוש סיבות לשבת ולראות את התוכניות – והן בקי לינץ', שארלוט פלייר ואסקה.

השפל הגדול

כשמתייחסים לעידן הנוכחי של ה-WWE, חשוב לציין כמה דברים על מצבה כיום של חברת ההיאבקות הגדולה בעולם; זה לא סוד שווינס מקמהון, בעלי החברה, נמצא בבעיה רצינית בשנה האחרונה. ערך המניה של ה-WWE בבורסה צנח בעשרות אחוזים מאז ספטמבר, ולמרות שהמצב התייצב (ואפילו נמצא במגמת עלייה קלה) מאז תחילת דצמבר, קשה לומר שהוא השתפר. אל כל זה מצטרפים גם כל העסקים השנויים במחלוקת של החברה בערב הסעודית, אשר סיפקו לא מעט כותרות שליליות בחודשים האחרונים; בתחילת נובמבר ערכה החברה את אירוע ה-Crown Jewel בריאד בשיאה של שערוריית החיסול של העיתונאי ג'מאל חשוגי. ההתעקשות של ההפקה לקיים את המופע בממלכה הסעודית בצל פרשת החיסול גרמה לגל של ביקורות קשות מצדם של פרשנים ומתאבקים מרחבי העולם. יותר מזה, חלק מהכוכבים הגדולים ביותר של החברה ראו לנכון לבטל את השתתפותם במופע ממש ברגע האחרון (כולל ג'ון סינה). 

עכשיו אם כל זה לא מספיק כדי שווינס מקמהון יזיע בלילות, מגיע גם עניין הרייטינג; אחוזי הצפייה של ה-WWE צנחו בקצב רצחני במהלך השנה האחרונה, ועל פי הדיווחים של אתר Forbes, הם איבדו מאז חודש אוגוסט למעלה ממיליון צופים. Raw, תוכנית הדגל של הארגון (שרצה כבר למעלה מ-25 שנה), הגיע השבוע לשפל חסר תקדים עם מספר מפתיע לרעה של 2.2 מיליון צופים בלבד (והמצב של Smackdown Live אפילו גרוע יותר). רק לשם ההשוואה, בשנת 2012 מספר הצופים עמד על כ-5 מיליון צופים לתוכנית, וההערכה כיום היא שהמספרים האלו צפויים לרדת אפילו נמוך יותר מ-2 מיליון עד חג המולד. מה מסביר את צניחת הנתונים הקטסטרופלית הזאת? בפשטות: תוכן גרוע.

בריאן אלברז, פרשן היאבקות באתר האינטרנט F4W, התייחס השבוע לרייטינג הנמוך לו זוכה RAW בתוכנית הרדיו שלו וטען שהסיבה לצניחה באחוזי הצפייה נובעת מההתעקשות של ההפקה למנוע מהאוהדים את מה שהם באמת רוצים לראות. "זה לא מדע טילים – התוכנית פשוט גרועה", אמר אלברז. "יש קבוצה של אנשים שהקהל רוצה לראות אותם מקבלים הזדמנויות  - והם אף פעם לא מקבלים אותן. החברה נלחמת בקהל שלה כי הם חושבים שזה יעורר Heat (כלומר, רגשות שנאה כלפי הדמויות הרעות בתוכנית) ואז הם עוד מתלוננים על זה שהם לא צופים בתוכנית. אנשים רוצים לאהוב היאבקות, הם רוצים ליהנות מהמוצר ואתם לא מספקים להם אותו".

צופים אדוקים של ה-WWE יוכלו להעיד שההפקה מקפידה להביא את הטאלנטים המוכשרים ביותר שלה מ-NXT (תוכנית הבת של ה-WWE ומחלקת הפיתוח של החברה) אל Raw ו-Smackdown Live ולא לנצל את אותם כראוי, ומתאבקים כמו טיי דילינג'ר ובריי וויאט הופכים לשקי חבטות של מתאבקים וותיקים (כמו רנדי אורטון).

קחו לדוגמה את שינסקה נקמורה, אולי אחד המתאבקים היפניים המוכשרים ביותר של העשורים האחרונים, שנבלע בתפאורה ומוצא את עצמו מחוץ לאירועי ה-PPV. צוותי זוגות (Tag Team) מוכשרים כמו The Revival מפסידים ערב אחרי ערב והופכים לבדיחה מהלכת – בזמן ששיין מקמהון (הבן של המנכ"ל) ממשיך להשחיל את עצמו לאירועי PPV אפילו בגיל 48. כשזו האווירה וזה התוכן בתוכניות, אין זה מפתיע שאחוזי הצפייה צונחים באופן שיטתי. למרות זאת, בתוך כל הבלאגן הזה ישנם כמה מתאבקים שזוכים מן ההפקר. ליתר דיוק, מתאבקות – בשלב הזה אתם בטח כבר יודעים על מי אני מדבר, נכון?

משלוש הזהב

זה לא מפתיע שלינץ', פלייר ואסקה הן היחידות שיצאו נקיות אחרי כל הבלאגן ב-WWE בשנה האחרונה. אחרי הכל, הן כנראה היחידות שמספקות את הסחורה מבחינת הקהל. הקהל רוצה לראות אותן בזירה, קורעות אחת לשנייה את הצורה – וזה מה שהוא מקבל. במצב הנוכחי של החברה, אלו שלוש המתאבקות שמנוצלות בצורה האיכותית ביותר בארגון, הן מבחינת היכולות שלהן בזירה, הן מבחינת יכולת הדיבור שלהן ובעיקר מבחינת התחושות שהן מעוררות בקהל.

בקי לינץ' תמיד הייתה אחת המתאבקות האהובות ביותר על הקהל, אבל מאז הקיץ האחרון היא הפכה לפצצת כריזמה חסרת מעצורים. בכל פעם שהמוזיקה שלה מתפוצצות ברמקולים - הקהל פוצח בשירה מוטרפת. בכל פעם שהיא נראית על המסכים - הם שואגים מאושר. כל מילה שיוצאת לה מהפה - קדושה. באמצע נובמבר האחרון המעמד שלה מאהובת הקהל התפתח לאלילת הארגון אחרי שהיא שברה את האף מאגרוף של מתאבקת אחרת. במקום לעצור ולקבל טיפול רפואי, לינץ' המשיכה במופע עם פנים מגואלות בדם והכתה את רונדה ראוזי בגב עם כיסא מתכת. מאז, התמונה של פניה נחרטו בתודעה הקולקטיבית של האוהדים והיא הפכה לכוכבת הכי גדולה של החברה – לפחות מבחינת האוהדים.

קשה להתווכח עם הכישרון של שארלוט פלייר בזירה. בתו השנייה של אגדת ההיאבקות ריק פלייר כבר הספיקה לזכות ב-7 אליפויות בארגון (כולל אליפות הנשים של Raw ואליפות ה-Divas עוד בתקופה שהיאבקות נשים בארגון הייתה בדיחה שוביניסטית). מהבחינה הזאת, זה לא מפתיע שהיא מואשמת בנפוטיזם מצד האוהדים או בכך שהדמות שלה מושפעת באופן משמעותי מזו של אביה. למרות זאת, היא מקפידה להשתיק את כולם בכל פעם שהיא נכנסת לזירה, ומוגדרת בעיני רבים בתור המתאבקת עם הסלטה היפה ביותר בכל ה-WWE. בקיצור, שארלוט נמצאת על המסלול המהיר להפוך למתאבקת הטכנית הטובה ביותר שאי פעם נראתה בארגון. בערך, כי אז מגיעה אסקה.

כבר כתבתי למעלה שישנה נטייה בעייתית של ההפקה להתעלם מרצונותיהם של האוהדים והם מעדיפים להפוך מתאבקים שמגיעים מ-NXT לבדיחות מהלכות – אך מסתמן שאסקה היא בין היוצאות מהכלל בגזרה הזו. אחרי שניצחה את קרב ה-Royal Rumble הראשון בתחילת 2018, המתאבקת היפנית בחרה את שארלוט בתור המתמודדת שלה ברסלמניה. יחד, השתיים גנבו את ההצגה במופע ההיאבקות הגדול בעולם עם קרב שארך פחות מ-15 דקות.

אז נכון, אסקה אמנם סיימה את הערב עם הפסד, אבל זה לא פגע ולו במעט בפרסונה שהיא פיתחה לאורך השנים שלה ב-WWE. המתאבקת היפנית הפכה לאחת המתמודדות החזקות והעמידות ביותר בארגון. כזו שבכל פעם שהיא נכנסת לזירה הצופים יודעים שהם לא הולכים להתאכזב – אז אין זה מפתיע שכשהכניסו אותה לזירה עם לינץ' ושארלוט, הן הצליחו למוטט את הבניין. לא פחות.

 

זה המקום להדגיש שאני רחוק מלהספיד את ה-WWE - זאת למרות השערוריות במזרח התיכון, צניחת המניות והרייטינג הגרוע. החברה של וינס מקמהון אומנם נמצאת בשפל הגדול ביותר בתולדותיה, אבל היא עדיין נחשבת בעיניי רבים בתור הארגון מספר 1 בכל הנוגע להיאבקות מקצועית.

ישנם כלכלנים שסבורים כי המניות הצונחות עשויות לטפס בחזרה אל אזור ה-90 דולר עם תחילת חוזה השידורים של ה-Smackdown Live עם רשת FOX. כמו כן, החברה חתמה לאחרונה על חוזה שידורים בהודו וההערכה היא שרק מעסקת השידורים הזו ערך המניה שלהם יזנק בכ-10%. מודאגים מהרייטינג? וינס מקמהון ושאר בני המשפחה כבר הבטיחו השבוע שהם הולכים להיות הרבה יותר קשובים לקהל שלהם בעתיד.

מעבר לזה, טאלנטים חדשים מ-NXT כבר בדרכם אל Raw ו-Smackdown Live. האם אפשר להריח אופטימיות באוויר? אולי. אנחנו נאלץ לחכות ולראות. בכל הקשור לשערוריות, ובכן, בואו פשוט נסכם שזאת המומחיות של וינס מקמהון (בין אם זה תביעות על זעזועי מוח, פרשת הסטרואידים בניינטיז או מותו של כריס בנואה). מדובר ללא ספק באחת התקופות הרעות ביותר של הארגון מזה שנים, ולמרות זאת, מסתמן שעדיין ניתן לסמוך על כמה דברים שימנעו את טביעתה של הספינה הזאת – הכריזמה של לינץ', הכישרון של פלייר והיכולת של אסקה לגנוב את ההצגה. עכשיו רק נשאר לקוות שהם לא יצליחו להרוס גם את זה. מישהו אמר גירל פאוור?