הסרט “עד קצה העולם", בבימויו של שון פן ובכיכובו של אמיל הירש, עיבד לקולנוע את סיפורו האמיתי של המטייל האמריקאי כריסטופר מקנדלס, ואת הספר בעל אותו השם, שנכתב אודות מקנדלס ב-1996 (וראה אור בעברית ב-2014). מקנדלס נודע במסעות שערך אל אזורי לא מיושבים ברחבי ארצות הברית ומקסיקו, ובזכות היומנים המפורטים שכתב על מסעותיו, מהם השתמרו גם מספר ציטוטים מוכרים אודות הטבע ומקומו של האדם בו.

ב-1992, מקנדלס יצא למסע בשמורת דנאלי במדינת אלסקה - אזור שנחשב קשה לטיולים עצמאיים וממוקם במרחב רב מכל מקום ישוב. מקנדלס לקח עמו כמות בסיסית של ציוד ומזון בכוונה לחיות מהשפע שסביבו. הוא עבר להתגורר באוטובוס נטוש, ששימש בעבר כתחנת צייד לתושבי האזור, וחי בו כשלושה חודשים. מקנדלס ניסה בסופו של דבר לעזוב את המקום, ככל הנראה אחרי שנפצע והבין שהוא חלש מדי מכדי לחזור את הדרך הארוכה ממרכז השמורה אל קצהּ. אחרי שנמצא בשמורה ללא רוח חיים על ידי מטייל נוסף באזור - כשבוע אחרי שמת בשנתו - נמצאו בדמו של מקנדלס שרידים לרעלן מסוג ODAP, אולם הסברה הרווחת היא שחישב לא נכון את הצידה שברשותו וגווע למוות מרעב.

סיפורו של מקנדלס סופר תחילה בכתבות לעיתון, והצלחתן של הכתבות הובילה לכתיבת הספר על חייו ובהמשך גם לסרט זוכה האוסקר מ-2007. יצר ההרפתקה של המטייל המנוח, בשילוב קטעי הטקסט הפיוטיים שכתב על מסעותיו, הפכו אותו לסמל עבור מטיילים רבים שיצאו לטיולי מחווה למקנדלס, בהם "חיקו" את המסלולים שלו, וכן את חיבתו למסעות שניתקו אותו לתקופות ארוכות מהציביליזציה. על פי פרסום של צבא ארצות הברית, 15 מטיילים נזקקו לחילוץ מוסק של הצבא כשניסו להגיע בכוחות עצמם לאוטובוס ששימש כבית למקנדלס, ו-2 מטיילים אף מצאו את מותם בפארק הלאומי דנאלי שבאלסקה - גם הם בניסיון לעלות לרגל אל כלי הרכב הנטוש, שזכה מאז פרסומו של מקנדלס לכינוי "אוטובוס הקסמים".

אוטובוס הקסמים
פינוי האוטובוס מהפארק | צילום: Sgt. Seth LaCount/Alaska National Guard via AP

כדי לוודא שמקרים כאלה לא יישנו ויסכנו את חייהם של מטיילים נוספים, הוחלט לפנות את אותו אוטובוס קסמים ממיקומו בלב פארק דנאלי. ביום חמישי שעבר, הוטס מסוק סיקורסקי-47 של צבא ארצות הברית אל פארק דנאלי והטיס ממנו את האוטובוס מעורר ההשראה, כשהכוונה היא להמשיך ולהציג את האוטובוס ואת סיפורו של מקנדלס בסביבה בטוחה יותר. המפקח על מחלקת משאבי הטבע של אלסקה, קורי פייגי, מסר בתגובה לידיעה: "אנחנו מעודדים את הציבור ליהנות מאזורי הפרא של אלסקה באופן בטוח, ואנחנו מבינים את המשיכה שיש לאוטובוס בדמיון הציבורי. עם זאת, זה כלי תחבורה מתפרק שהוביל למאמצי חילוץ יקרים ומסוכנים, והוא עלה למבקרים מסוימים בחייהם. אני שמח שמצאנו פתרון בטוח, מכבד וכלכלי למצב הזה". אוטובוס הקסמים עצמו, אגב, לא הופיע בסרט מ-2007, וצוותו של שון פן בנה העתק של כלי הרכב לצורך הצילומים.

ג'ון קראקאוור, שכתב את הספר "עד קצה העולם" על סיפורו של מקאנדלס, שמע על כוונת הפינוי בדיווח של "וושינגטון פוסט", וסיפר לעיתון כי הוא "מוכה הלם" מההחלטה להוציא את אוטובוס הקסמים מהפארק. קראקאוור, שביקר במקום כשנה אחרי מותו של מקאנדלס, סיפר כי בביקור המקורי עוד מצא במקום חלק מחפציו של מקאנדלס, אולם ברבות השנים האזור הושחת ונהרס. "המקום חולל ועכשיו הוא הרוס", אמר קראקאוור, הלוואי שהאוטובוס היה נשאר במקומו, אבל אני כתבתי את הספר שהרס הכל".