יקומים קולנועיים הבנויים סביב הרפתקאותיהם של גיבורי קומיקס הפכו בעשור האחרון למצרך קולנועי מבוקש, וזאת בזכות הצלחת הענק של סרטי גיבורי העל מבית מארוול ודיסני. אבל עוד לפני ובמקביל לסרטים של מארוול, היה זה יקום קומיקס-קולנועי אחר שמשל בכיפה: היקום של סרטי "אקס-מן". משנת 2000 ובקצב יציב למדי עד השנה שעברה, שחררו אולפני הקולנוע של פוקס סרטים - מצליחים ומצליחים פחות - שעסקו בחברי האקס-מן, מוטנטים בעלי כוחות על שנאבקו על מקומם בחברה וניסו לעצור מוטנטים, חייזרים ולפעמים גם סתם בני אדם מרושעים שמנסים לחסל אותם ואת העולם כולו.

מי שהוביל את חבורת לוחמי הצדק הזו היה פרופסור צ'רלס אקסבייר, בגילומו של פטריק סטיוארט ("מסע בין כוכבים: הדור הבא"). סטיוארט שיחק את פרופסור אקס בשלושת סרטי "אקס-מן" המקוריים, ושב אל התפקיד גם בארבעה סרטים נוספים, בהם סרטי ההמשך "אקס-מן: העתיד שהיה" והסרט "לוגאן - וולברין", שהתמקד בדמותו של המוטנט האהוב והמסוקס בגילומו של יו ג'קמן. אולם כדרכם של מותגים קולנועיים, הפופולריות של סרטי "אקס-מן" הלכה ודעכה, והסרטים "אקס-מן: הפניקס האפלה" ו"המוטנטים החדשים" - שהיו אמורים להזריק מרץ מחודש למותג ולהפוך אותו לרלוונטי עבור קהל חדש של צופים - התרסקו בקופות או הופצו בשקט יחסי עמוק לתוך משבר הקורונה. במקביל, בשנתייים האחרונות אושרה רכישת אולפני פוקס על ידי תאגיד המדיה של דיסני - צעד המקנה למארוול (שבעצמה נרכשה על ידי דיסני ב-2009) אפשרות להציג מחדש דמויות כמו רוג, סטורם וג'ין גריי, ולהפיק שורה של סרטי "אקס-מן" חדשים שישולבו ביקום הקולנועי הקיים שלה.

ולמרות האפשרות להתחיל לגמרי מחדש, דיסני ומארוול שמו עין על סטוארט, שזכה בעיקר לשבחים על התפקיד שגילם, ושנותר - יותר מעשרים שנה אחרי שלוהק לראשונה לתפקיד - דומה מאוד לדמותו של צ'רלס אקסבייר. בראיון חדש לאתר הבריטי Digital Spy סיפר סטוארט על ניסיונות הגיוס שלו לסרטי מארוול. "נפגשתי עם קווין פייגי לפני כמה חודשים והייתה לנו שיחות ארוכות-ארוכות", סיפר סטוארט. פייגי, אגב, הוא נשיא אולפני מארוול ומי שלזכותו רשומות ההצלחות הענקיות של האולפנים בקופות, בהן "ת'ור: רגנארוק", "איירון מן" ו"הפנתר השחור". סטוארט סיפר כי בפגישתו עם פייגי "היו הרבה מהלכים והצעות שכללו את צ'רלס אקסביר", אך טען גם כי הוא היה זה שטרפד את ההצעה והודיע שלא יחזור לגלם את פרופסור אקס פעם נוספת.

הסיבה, לטענת סטיוארט, קשורה לסרט "לוגאן - וולברין", שיצא ב-2017. זהו הסרט הראשון ביקום הקולנועי של "אקס-מן" שזכה לדירוג R (כלומר, ששולבו בו קללות ואלימות גרפית) והראשון שהיה מועמד לאוסקר בקטגוריה מרכזית - פרס התסריט המעובד בטקס שך שנת 2018. "הנה הבעיה", אמר, "אם לא היינו עושים את 'לוגאן' אז כן, הייתי מוכן להיכנס לכיסא הגלגלים לפעם נוספת ולהיות צ'רלס אקסבייר, אבל 'לוגאן' שינה את זה".

לוגאן-וולברין (צילום: יח"צ באדיבות yes)
פטריק סטיוארט (מימין, למטה) בסרט "לוגאן - וולברין" | צילום: יח"צ באדיבות yes

סטיוארט מגלם ב"לוגאן" גרסה מבוגרת יותר של פרופסור אקס, שאיבד שליטה על כוחות העל שלו ושוקע אט-אט בדמנציה. הסרט מסתיים לאחר מותו של אקסבייר, מה שלא באמת אמור להרתיע את שחקני סרטי מארוול היות ומוות הוא עובדה נזילה מאוד בסרטים האלה (ראו: מותן ואז הקימה לתחייה של עשרות דמויות בסרטים "הנוקמים: מלחמת האינסוף" ו"הנוקמים: סוף המשחק"), אך גרם לסטיוארט להבין שהתקופה שלו בתפקיד - הסתיימה. במקום הבטחה לשוב, הוא חלק עם הקוראים רגע אישי מצילומי "לוגאן - וולברין" וסיפר: "הפעם הראשונה שיו (ג'קמן) ואני ראינו את הסרט הייתה בפסטיבל הסרטים של ברלין, שם נערכה הבכורה שלו. אחרי סצנת המוות של אקסבייר הבנתי שאני נרגש מאוד אבל הייתי חייב לשלוט בעצמי כי ישבנו באמצע אולם הקולנוע. ואז ראיתי שיו מושיט את היד שלו לעין ומנגב משם דמעה. חשבתי 'לעזאזל, המניאק הזה בוכה. שחרר, פטריק'". סטיוארט הסביר כי תקרית הבכי בברלין נשאה מבחינתו גם משמעות סמלית. "התרגשנו מהסיפור. התרגשנו זה מזה. התרגשנו מהסרט", סיפר. "אבל שנינו גם החלטנו שזו תהיה הפרידה שלנו מהדמויות האלה".

נזכיר כי סטיוארט איננו היחידי שגילם את פרופסור אקסבייר ביקום הקולנועי של "אקס-מן". החל משנת 2011 החלה סדרת הסרטים לעקוב גם אחרי מעלליהם של האקס-מן בעשורים קודמים, החל משנות ה-60 ועד לשנות ה-90. בסרטים האלה כיכבו ג'ניפר לורנס בתפקיד מיסטיק, מייקל פסבנדר בתפקיד מגניטו וג'יימס מקאבוי בתפקיד צ'רלס אקסבייר הצעיר. מקאבוי וסטיוארט שיחקו שניהם ב"אקס-מן: העתיד שהיה", שם נפגשו גם לסצנה קצרה שאיחדה - מבעד לחלל והזמן - בין הגרסאות השונות לדמות.