לינדסי דבנפורט עם התינוק
דבנפורט והיורש. קשה לשלב בין אמהות לקריירה ספורטיבית | צילום: Hannah Peters, GettyImages IL

הטניס האמריקאי ידע ימים יפים יותר. עד לא מזמן, שלטו הטניסאים של המעצמה הזו גם בגברים וגם בנשים, אך כעת אחרי פרישתם של כוכביהם הגדולים, ביניהם פיט סמפראס ואנדרה אגאסי וחוסר יציבותן של האחיות וויליאמס, ונוס וסרינה, נאבק הטניס האמריקני ומנסה להציב ולגדל דור חדש של טניסאים ששוב ישתלבו בצמרת הענף הכול כך פופולארי בארה"ב.

פרישתה של לינדסי דאבנפורט, הפעם ככל הנראה לתמיד, היא מכה נוספת לטניס האמריקאי, גם אם זו פרישה די צפויה והגיונית. דאבנפורט בת ה- 32, נישאה בשנת 2003 לג'ון ליץ' שהיה טניסאי קולג'ים מצליח מאד וילדה שלוש שנים מאוחר יותר את בנה הראשון. היא לקחה אז הפסקה מטניס ואיש לא ידע בוודאות האם תחזור לשחק ומתי.

דאבנפורט חזרה ובגדול ובשנת 2007 בטורניר היחידים הראשון בו השתתפה בבאלי היא גם זכתה ועוררה הד תקשורתי גדול כאם טרייה החוזרת לנצח. רק לפני שבועיים הודיעה דאבנפורט שהיא מתכוונת להשתתף בגראנד סלאם הראשון של השנה באוסטרליה באמצע חודש ינואר, רק בכדי לצאת בהודעה נוספת לעיתונות השבוע בו הודיעה שהיא שוב בהריון ולא תוכל, בסופו של דבר, להשתתף באליפות.

דאבנפורט הביאה עמה משהו אחר לטניס הנשי. המראה הגמלוני שלה מגובה 1.89 הס"מ שלה, הפכו אותה לטניסאית המסתמכת בעיקר על הגשות אדירות משחק קו אחורי משובח שנוהל כולו קרוב מאד לקו הבסיס בכדי לחפות על חוסר הזריזות שלה וגם משחק רשת מצוין.

דאבנפורט זכתה בקריירה ב- 55 תארים, בשלושה מתוך ארבעה גראנד סלאמים (לא הצליחה לזכות בתואר הרולאן גארוס בצרפת) ובמדליית זהב באטלנטה במשחקים האולימפיים בשנת 1996 . היא דורגה ראשונה בעולם בשנת 1998 והייתה בצמרת העולמית במשך 15 שנים, מאז הפכה לטניסאית מקצוענית בשנת 1993 .

אבל מה שהפך את דאבנפורט לטניסאית מפורסמת ובעיקר אהודה מאד, היא העובדה שתמיד נראתה וגם התנהגה כמו השכנה הנחמדה ממול. המראה הלא אתלטי שלה, השקט הנפשי על המגרש והחיוך המבויש והתמידי מחוצה לו, הפכו אותה לספורטאית מזן אחר. היא אמנם לא הצליחה לככב כמו מריה שראפובה בקמפיינים פרסומיים עם חוזים במיליוני דולרים, אבל לא צריך לדאוג לה.

דאבנפורט היא הטניסאית שהרוויחה עד היום בקריירה, מטניס בלבד, את הסכום הגבוה ביותר בהיסטוריה והספורטאית – אישה בכלל ולא רק בענף הטניס, ששברה את השיא הזה של רווחים עם סכום המכובד והמדויק של 22,144,735 דולרים בקריירה.

לינדסי דבנפורט יושבת
דבנפורט. ענקית תרתי משמע | צילום: Nick Laham, GettyImages IL

בשנת 2000 נבחרה דאבנפורט, לא במפתיע כזוכת פרס העיתונאים "פרס התפוז" המוענק בכל שנה במהלך האליפות הפתוחה של צרפת, לטניסאית המצטיינת במשחק הוגן, בנחמדות, ידידותיות ואיך לא – בגישתה ונגישותה לתקשורת.

דאבנפורט החלה לשחק טניס בגיל 5 ופורשת בגיל 32 אחרי קריירה ארוכה ומצליחה מאד בעידן בו הענף הפך לעוצמתי, תחרותי וקשה מאי פעם. דאבנפורט הייתה חשופה מאד לפציעות במהלך הקריירה שלה וסבלה בעיקר מבעיות ברכיים בעיקר בגלל גובהה, מה שלא מנע ממנו להתאושש בכל פעם מחדש ולשמור על דירוגה בצמרת.

ההיריון השני של דאבנפורט היה לא מתוכנן וכפה עליה ככל הנראה את הפרישה הסופית, אך זו הייתה מגיעה גם כך בזמן הקרוב. דאבנפורט דורגה בשנה האחרונה בין שלושים הטניסאיות הראשונות בעולם, אך ספק אם הייתה מסתפקת בכך לאורך זמן אחרי שהייתה חברה של קבע בצמרת העולמית.