שני החברים, בימים אחרים (getty)
שני החברים, בימים אחרים (getty) | צילום: ספורט 5

שלושה ימים עברו, ואמריקה מסרבת לעכל. מותו המזעזע של קובי בראיינט עדיין מרחף כצל על עולם הספורט והתרבות האמריקני כולו, והתגובות לא מפסיקות לזרום משחקנים, חברים ושותפים, על האיש שהיה ואינו עוד. הלילה (בין שלישי לרביעי), על הפרקט של הסטייפלס סנטר, שם היה אמור להיערך הדרבי של לוס אנג'לס (שנדחה ע"י ה-NBA, לאור רצונם של שתי הקבוצות שלא לקיים את המשחק כעת), קיימה רשת TNT משדר מחווה מיוחד, ופרשן הערוץ, שאקיל אוניל, פתח את הלב במונולוג אישי ולא פשוט, על מערכת היחסים המורכבת עם בראיינט.

"אני בן 47. איבדתי שתי סבתות, אבא, וכעת גם אח קטן", הודה אוניל, בעיניים דומעות. "השמות שלנו תמיד יהיו מחוברים יחד, בגלל מה שעשינו. היינו שני אנשים דעתניים, ואמרנו דברים מסוימים אחד על השני, אבל הכבוד אף פעם לא ייעלם. איבדתי את אחותי, ועד כמה שצחקתי והראיתי כאילו הכל כרגיל, כשחזרתי הביתה למציאות, הבנתי שהיא פשוט הלכה וזה כואב".

בהמשך, שאקיל שחזר את הרגע שבו קיבל את הידיעה על ההתרסקות: "שיחקתי עם הבן שלי והאחיינים, ואחד מהם בא אליי, בכה, והראה לי את הטלפון שלו. התעצבנתי עליו, אמרתי לו להעיף את זה מהפרצוף שלי. הכל יכול לעבור פוטושופ היום. פשוט לא האמנתי. רק כשקיבלתי את הטלפונים מכם, צ'ארלס (בארקלי), קני (סמית'), גילינו שזה נכון. לא הרגשתי כאב כזה כבר הרבה זמן".

"זה גורם לך לחשוב שבחיים, לפעמים אנחנו עוצרים את עצמנו מלעשות דברים שאנחנו צריכים לעשות.. אנחנו עובדים הרבה ולפעמים לוקחים דברים כמובן מאליו. העובדה שלא נוכל לצחוק בהצגה שלו בהיכל התהילה, להגיד "לי יש 5 ולו יש 4', להגיד 'אם היינו נשארים ביחד, היינו זוכרים בעשר אליפויות'. אלה הדברים שאי אפשר לקחת חזרה. אני רוצה לקחת את הזמן עכשיו, להתקשר לאנשים ולהגיד להם שאני אוהב אותם".