(getty images)
(getty images) | צילום: ספורט 5
לקח המון מקובי. קריס מידלטון (GETTY)
לקח המון מקובי. קריס מידלטון (GETTY) | צילום: ספורט 5

בסרטון למעלה: מיטב המהלכים ממשחק השיא של קריס מידלטון>>>

העיתוי בו בחר קריס מידלטון לקבוע את שיא הקריירה שלו לא יכול להיות טוב יותר. מידלטון נצץ לפנות בוקר (בין שלישי לרביעי) עם 51 נקודות, רק 48 שעות אחרי האסון הגדול שפקד את ה-NBA ואת העולם כולו, עם היוודע על מותו בטרם עת של קובי בראיינט, בתאונת מסוק קטלנית, שגבתה גם את חייה של ביתו בת ה-13 ועוד שבע בני אדם.

בתוך התקופה הקשה שעוברת על כולם בליגה ובכלל בעולם, הצליח מידלטון להשכיח ולו למעט זמן את הצרות של כולנו. 16 מ-26 מהשדה היו לו למי שנחשב תמיד לשוליה של יאניס אנטטקומפו ובהיעדרו של הקלע היווני של מילווקי, פשוט גנב את ההצגה בניצחון המוחץ 131:151 על הוויזארדס.

למרות הפוקוס שניכר במשחק שלו, מידלטון מצידו, חשב ביומיים האחרונים רק על דבר אחד: הכאב הגדול שפקד את משפחת בראיינט ושאר ההרוגים בתאונה המזעזעת. למרות זאת, הצליח הפורוורד הצנום של הבאקס להתעלות על עצמו והראה שמילווקי זה לא רק יאניס.

"קובי היה אחד מהשחקנים האהובים עליי בילדות, חוץ ממייקל (ג'ורדן)", שיתף מידלטון בסיום ההתמודדות. "לקחתי המון מהמשחק שלו. כולם מדברים על 'מנטליות הממבה' ובשבילי זה לעלות לפרקט ולתת כזה משחק. זה בהחלט מוקדש לקובי וג'יג'י. זה המעט שאני יכול לעשות כתודה ענקית על מה שהוא נתן למשחק", סיכם הפורוורד בן ה-28 ערב רגיש נוסף עבור קבוצתו והליגה כולה שעדיין מתקשה לקום מהאובדן העצום של מי ששיחק בלייקרס במשך 20 עונות וכל כך אהב לתת הצגות בסגנון שמידלטון נתן מול הקבוצה מעיר הבירה.

מי שהתפעל במיוחד מההצגה של פורוורד מילווקי הוא חברו לקבוצה, דונטה דיוינצ'נזו, שתרם 16 נקודות לניצחון התשיעי ברציפות של מילווקי. "הוא אולסטאר", אמר הגארד בן ה-22 על חברו לקבוצה והוסיף, "הוא עשה את זה בשנה שעברה והוא עושה זאת שוב השנה. כשאנחנו מתקשים אנחנו הולכים לקריס. יש לנו המון ביטחון בו".

מלבד שיא הנקודות האישי, הפך מידלטון  הלילה גם לשחקן הראשון אי פעם שקולע 50+ נקודות ב-70%+ מחוץ לקשת (7 מ-10) ו-100% מהקו (12 מ-12). מי שחווה ערב פנטסטי משלו בנוסף להצגה של קריס, הוא אריק בלדסו שסיים עם 34 נקודות. מידלטון ובלדסו הפכו לשחקנים הראשונים בתולדות מילווקי שקולעים 30+ נקודות ו-50+ נקודות במשחק אחד. מ-ט-ו-ר-ף. 

מאמנו של מידלטון מייק בודנהולצר לא חסך גם הוא במחמאות, "הוא נכנס לקצב מהר מאוד וכולם עזרו לו מסביב", שיתף מאמן הבאקס שמוליך העונה את קבוצתו למאזן פנטסטי של 6:41. "אנחנו חוגגים את הנוכחות שלו כל פעם מחדש, בגלל שהוא כזה שחקן וכזה חבר טוב לקבוצה", סיכם בודנהולצר, ערב ענק של שחקן צנוע, שהראה שוב כמה דור ההמשך מעריך ומוקיר את פועלו של הבלאק ממבה למען משחק הכדורסל.