sportFive993379
צילום: ספורט 5
התקרבו לאלוהים. האב והבת (getty)
התקרבו לאלוהים. האב והבת (getty) | צילום: ספורט 5

זו הייתה אמורה להיות עוד יממה רגילה בחייו של קובי בראיינט. מזג האוויר בלוס אנג'לס, כמעט כהרגלו, היה מצוין. אחת הדמויות האהובות בקהילה התכוננה לעוד יום מיוחד עם הבת, ג'יאנה (ג'יג'י) בראיינט. שום דבר לא רמז על ההתפתחויות, שיהפכו את היממה היפה ההיא - לאחרונה בהחלט של שניהם.

ב-7 בבוקר נכנסו קובי וג'יאנה בראיינט אל כנסיית "Our Lady Queen Of Angels" בניופורט ביץ', קליפורניה, שם השתתפו בדרשת הבוקר. את הדרשה קרא אנתוני וו, בן מהגרים מוייטנאם, שכמו קובי העביר את שנות נעוריו באירופה. ג'ולי הרמס, דוברת הכנסיה, סיפרה על ההתנהלות: "קובי הגיע מאד בשקט. הוא נשאר מאחור, יחד עם המשפחה שלו, והם עזבו מעט לפני הסיום. הוא היה מאוד אהוב בכנסייה, ומאוד מסור לאמונה שלו".

הרמס סיפרה כי, לאחר מכן, היא נכחה בעת הדרשה המאוחרת, שבמהלכה נודע כי ברייאנט ובתו נהרגו בהתרסקות, מה שהותיר את יושבי האולם בהלם גדול. "מאז, כל התפילות הוקדשו לקובי ולמשפחות ההרוגים. היתה דממה באולם. כשהיא נגמרה, כולם יצאו מהאולם, ראשיהם דבוקים לטלפונים הסלולריים כדי להשיג כל מידע שיכלו על האירוע".

(getty)
(getty) | צילום: ספורט 5

"קובי היה חלק מאיתנו", היא סיפרה על האיש, "ככה הכרתי אותו. גרתי קרוב אליו בניופורט קוסט. הוא לא הרגיש כמו 'סלבריטי', אלא כמו כל אחד. הוא יצא בלי המאבטחים. בסטארבקס ובקנדי ליין (חנות ממתקים), כל פעם שביקשו ממנו תמונה, הוא נתן אותה. הוא לא היה יוצא מן הכלל, אלא אחד העם".

בסביבות השעה שמונה, האב והבת למשפחת בראיינט יצאו מן האולם אל עבר שדה התעופה ג'ון ויין שבאורנג' קאונטי. שם, עלו על המסוק, יחד עם עוד שבעה בני אדם אחרים. בערך ב-09:30 שעון ארה"ב, המסוק התרסק על צלע ההר. טיסה שממנה הם לא חזרו.

"קובי היה אייקון כדורסל, שסיפק לנו השראה דרך מילותיו ומעשיו, להציב בפנינו מטרות, לעבוד קשה ולהגשים את החלומות שלנו", כתב לזכרו הבישופ של קליפורניה, טימות'י פרייר. "שאלוהים ייתן לאוהביהם שלווה ונחמה בתקופה הקשה הזאת". עם המילים הללו נפרדה לוס אנג'לס והכנסייה שלה, לא רק מגיבור על הפרקט, אלא גם מגיבור של הקהילה. אדם בשם קובי בראיינט.