אירוע היסטורי נרשם ביום שלישי השבוע (13 באוקטובר) בבסיס חיל האוויר ברמת דוד, אחרי שדגל טייסת 117 "הסילון הראשונה" הורד מהתורן וקופל. אחרי 67 שנות פעילות הטייסת שהשתתפה בכל מלחמות ישראל נסגרה באופן סופי, לפחות לחודשים הקרובים. בעתיד היא צפויה להיפתח מחדש בתור טייסת החמקנים השלישית של חיל האוויר.

117 הייתה הטייסת הראשונה בעולם שהפילה מטוס אויב עם מטוסי F-16A "נץ" ובהובלת מפקדה דאז, זאב רז, ביצעה את אחת מהמשימות המפורסמות של חיל האוויר, השמדת הכור הגרעיני בעיראק הידוע בשם "מבצע אופרה".

רז, מפקד הטייסת ומוביל תקיפת הכור, פרסם לאחרונה את הספר "בחזרה מהירח" שם ישנה התייחסות משמעותית לתקופה בה פיקד על הטייסת. רגע אחרי הסגירה החזרנו אותו ארבעה עשורים לאחור, לימים בהם הקים את טייסת ה- F-16 הראשונה של חיל האוויר ובילה שנתיים סוערות כמפקדה.

טייסת 117, ארכיון (צילום: דובר צה"ל )
טייסת הסילון הראשונה 117 בתחילת דרכה | צילום: דובר צה"ל

סוף שנות ה-70. ישראל מחליטה לרכוש את מטוסי ה-F-16A, וזאב רז מקבל את הפיקוד על הטייסת והאחריות לקליטת המטוסים הראשונים מסוג זה בחיל האוויר. "התחושה הייתה שקיבלתי מתנה מהיקום", הוא מתאר איך הרגיש כשהודיעו לו שהוא יפקד על טייסת הנץ הראשונה.

מי שמכיר את רז יודע שמדובר בטייס קרב קר רוח מצד אחד אך באיש רוח וספרות מצד שני. מעטים האנשים שיודעים להעביר סיפור כמוהו. "היה פה הרבה מזל, מזכיר לי את המשחק הזה שהילדים הולכים סביב הכיסאות עד שהמוזיקה נגמרת וצריך את הטיימינג הנכון. אם אין לך מזל ואתה לא תופס כיסא, אתה עף מהמשחק". לדבריו, המזל והטיימינג הנכון שלו התחיל בהפיכה האסלאמית באיראן.

רז מסביר שחיל האוויר היה אמור לקבל את מטוסי ה- F-16 שלו רק מאוחר יותר ולא ב-1980 כפי שקרה. אבל אחרי ההפיכה האסלאמית האיראנים סרבו לקבל את 160 מטוסי ה- F-16 שהם הזמינו מארה"ב, אז הוחלט להקדים את האספקה לישראל ולהעביר לה את המטוסים האיראנים.

"כשהקמתי את טייסת 117 קיבלנו מטוסים איראנים. רק כשהקימו את טייסת 110 שהייתה טייסת הנץ השנייה, קיבלנו את המטוסים הישראלים. בין המטוסים האיראנים לישראלים היו הבדלים מאוד דקים, בעיקר התוכנה של החימוש".

"מי שראה את הסרטים של תקיפת הכור הגרעיני בעיראק שבוצעה על ידי שתי הטייסות", הוא ממשיך, "יכול לראות את ההבדלים האלה בין התצוגה העילית של 117 עם המטוסים האיראנים לאלה של 110 עם הישראלים. עצם זה שהגענו לעיראק עם מטוסים איראנים ובזכות המהפכה האסלאמית, זה ממש צחוק הגורל".

בספר של רז, שהוא חצי ביוגרפי חצי בדיוני, ישנו סיפור שנקרא ממזרח למערב שמדבר על התקופה בה הקים את הטייסת. "השם של הסיפור לא מגיע רק בגלל שטסתי מזרחה לבגדאד וחזרה מערבה, אלה גם בגלל שאני עובר מטייסת 69 פנטומים בצד המערבי של הבסיס ל-117 בצד המזרחי של הבסיס".

למה לא רצו את מטוס ה-F-16

"כשקיבלתי את הפיקוד על הטייסת זאת הייתה חגיגה", רז משתף על מאחורי הקלעים מחיל האוויר של אז. "לקחתי איתי את כל הקצינים של הגף הטכני מטייסת 69. כל אלו שנחשבו "כוכבים" וגם כמה מהטייסים שהיו איתי כמו רני פלק למשל. יותר מזה, עשיתי מאמץ מאוד גדול להחזיר טייסים ששירתו בטייסת בתקופת השחק. עשיתי את זה כדי שיהיה רצף אנושי וזה הצליח".

"הסתכלתי עליהם כחמודים כאלה שכל הזמן עושים קרבות אוויר", הוא משחזר מה חשב על הטייסת מהצד לפני שקיבל אותה. "שהם כל הזמן עושים קרבות אוויר ואנחנו עושים את העבודה הקשה של תקיפות קרקע. אבל באימוני קרבות אוויר הם 'דפקו' אותנו".

טייסת 117 (צילום: דובר צה"ל )
בהתחלה לא רצו אותם. טייס ב-F-16 של הטייסת | צילום: דובר צה"ל

ביוני 1980 הטייסת של רז קולטת את מטוסי ה- F-16 הראשונים של ישראל. כשנה לאחר מכן הוא כבר מוביל את התקיפה להשמדת הכור הגרעיני בעיראק. "תקיפת הכור הייתה תעודת בגרות של הנץ, שעד כמה שזה מוזר היום, נחשב בתחילת הדרך מטוס שנוי במחלוקת".

בחיל האוויר ומערכת הביטחון היו רבים שהתנגדו לרכש מטוסי ה- F-16 טענו שיפילו אותו, שיש לו רק מנוע אחד והוא לא יפיל מטוסים בקרבות אוויר.

"חיל האוויר התרגל למטוסים דו מושביים ומנועיים כמו הפנטומים ואח"כ F-15", מסביר רז שיצא לארה"ב להביא מטוסי F-16 חדשים בזמן שהייתה "אווירה של אף עקום. בני פלד בחר ב-נץ בניגוד להמלצה של הצוות המקצועי שהוא מינה, שבחר ב- F-18". לדבריו, בחיל לא קיבלו את זה יפה. "היו רבים שאמרו שהמטוס הזה צעצוע עם מנוע אחד".

"טייסים צעירים ששלחו אותם למטוסי ה-F-16 לא רצו לבוא", הוא נזכר באבסורד. "רצו ללכת ל- F-15 גם בגלל שהסימולטור שלו היה בארה"ב. הכל היה לטובתם, הם גם ישבו במרכז הארץ ליד תל אביב ואנחנו ברמת דוד שבצפון. אליעזר שקדי שהיה מפקד חיל האוויר היה חריג בכך ששלחו אותו ל -F-15 והוא אמר שהוא רוצה F-16".

איך החליטו מי יפציץ את הכור

ב-21 באפריל 1982, זמן קצר לפני מלחמת לבנון הראשונה, הובילו רז וחגי כץ זוג מטוסי 16-F נץ בקרב האוויר הראשון בעולם נגד מטוסי מיג 23. "כץ הפיל מטוס ראשון מעל ג'וניה ואני הפלתי את המיג השני שניסה לברוח לסוריה בתוך הבקעה, אזור מוגן בטילים".

ההפלה העולמית הזאת הגיעה אחרי שיא אחד של הטייסת, ב-28 באפריל רפי ברקוביץ' הפיל מסוק 8-MI סורי וזאת הייתה הפלת הבכורה העולמית של מטוסי ה- F-16.

טייסת 117 (צילום: עמית אגרונוב, אתר חיל האוויר)
הגיעו להישגים נדירים. טייסי 117 באוויר | צילום: עמית אגרונוב, אתר חיל האוויר

"במלחמת לבנון הראשונה אני לא זכיתי להפיל מיגים", מספר רז שברזומה שלו שלוש הפלות של מטוסי אויב, "אבל הטייסת שלנו יחד עם 110 הפילו מספר דומה למה שהפילו מטוסי ה- F-15 מתל נוף".

רז גם מסביר למה הועדף ה-F-16 לתקיפה בעיראק על פני ה-F-15. "כדי לקחת פצצות של חצי טון-טון כמו שאנחנו לקחנו הם היו צריכים להוריד את מכלי הדלק הנתיקים מה שאומר שלו היה לו טווח לחזור מעיראק. לכן בחרו ב F-16 לתקוף שם".

הוא מספר שחודש לפני תקיפת הכור מטוסי ה- F-15 קיבלו מכלי CFT שמאפשרים לשאת יותר דלק ולהשאיר נקודות תלייה לפצצות אבל זה היה מאוחר מדי. לדעתי אם ה- F-15 היו מקבלים את ה CFT כמה חודשים קודם, הם היו לוקחים לנו את המבצע ואת ההיסטוריה".

אבל דוד עברי מפקד חיל האוויר החליט שלא לשנות את ההחלטה ועד היום טייסי ה- F-15 של אותן שנים כועסים על אלה שיצאו למבצע ההיסטורי עם ה"צעצוע" שלהם. "עברי הוא זה ששלח אותי להקים את טייסת ה- F-16 הראשונה ולבגדד, הוא זה שהמליץ לתת לי את הצל"ש למבצע אופרה. זו הייתה עבורי סגירת מעגל", משבח רז.

זאב רז ומפקד החיל (צילום: פרטי, דובר צה"ל)
זאב רז עם מפקד חיל האוויר הנוכחי, אלוף עמיקם נורקין | צילום: פרטי, דובר צה"ל

במלחמת לבנון הראשונה מטוסי ה- F-16 מפילים בקרבות אוויר כ-40 מטוסי אויב, כמו הנתון של ה- F-15 וטייסי ה"נץ" מקבלים את תעודת הבגרות שלהם כשהאף של מי שהתנגדו לרכש כבר מתיישר.

מטוס ה- F-16 הופך לאגדה בחיל האוויר. רז מסיים את הפיקוד שלו על טייסת 117 ב-1982. הטייסת קלטה בהצלחה את מטוסי ה- F-16, הפילה עשרות מטוסי אויב, השמידה כור גרעיני. "עולם אחר ממה שהיה שנתיים קודם לכן. היום זה נשמע בדיוני ובדיחה שטייסים לא רצו להגיע למטוסי הנץ, שכולם היו בטוחים שהמטוס יכשל".

רז העביר את הפיקוד על הטייסת ליצחק גת. באמצע שנות ה-80 הטייסת מחליפה את המטוסים שלה בדגם ה-F-16C/D "ברק" המתקדמים יותר שטסו בה עד לסגירה הנוכחית. סגירה זמנית לפני שתמשיך את המסורת שלה כטייסת חמקנים, החלטה שרז היה שותף לה יחד עם הוותיקים.

טייסת 117 (צילום: דובר צה"ל )
נסגרת ואמורה לשוב במתכונת אחרת. טייסת 117 | צילום: דובר צה"ל