חיל האוויר האמריקאי רוצה להגדיל את כמות החמקנים שלהם מסוג F-22, אחד ממטוסי הקרב היקרים בעולם ומסווג ברמה הגבוה ביותר, עד כדי כך שמכירתו מחוץ לארה"ב נאסרה. כדי לעשות את זה, הם מתכוונים לקחת מטוסים כאלו ששייכים לטייסות הדרכה ואימונים ולהפוך אותם מבצעיים, אחרי התאמות נדרשות.

"כבר עכשיו אלה מטוסי קרב שמוכנים לבצע משימות מבצעיות, עוד לפני שהבאנו אותם לסטנדרט הגבוה ביותר", אמר הגנרל ג'ימס הולמס מחיל האוויר האמריקאי, כשהוא מאדיר את יכולות החמקן הייחודי. "בהחלט, הייתי לוקח את המטוסים האגדיים מהדגמים אלה, אם הייתי צריך להילחם". על אף דבריו הוסיף האחרון שבכוונת חיל האוויר לשדרג ולהביא אותם לרמה של המטוסים שבטייסות המבצעיות.

מטוסי F-22 שנמצאים בטייסות ההדרכה והאימונים הם מהראשונים שירדו מפס הייצור (בלוק 10 ו-20) וגם מטוסי הניסוי שהיו בתחילת התכנית. בנוסף, חיל האוויר האמריקאי הוריד בשל העלויות את כמות החמקנים המבצעיים מהסוג הזה והעביר אותם לאותן טייסות לא מבצעיות. עכשיו חלק מהם יעשו את הדרך ההפוכה ועל פי הודעת החיל, הדבר לא יפגע בהכשרה של טייסים חדשים ובאימונים.

את מטוסי ה-F-22 החלו לפתח במהלך שנות התשעים ולשירות מבצעי המטוס נכנס בשנת 2005. עלות הפיתוח עומדת על 67.3 מיליארד דולר, לא כולל שדרוגים, ומחיר כל מטוס הגיע ליותר מ-160מיליון דולר. לכן במקום 400 חיל האוויר האמריקאי רכש רק 195 חמקנים מסוג זה.

חמקנים
המטוסים שנשלחו להדרכה יעשו את הדרך ההפוכה | צילום: Steve Thorne, GettyImages IL

הנתון הזה והעובדה שמדובר במטוס כל כך סודי עד כדי שנאסר למכירה לחילות אוויר זרים, הביאה בסופו של דבר לסגירת פסי הייצור בחברת "לוקהיד מרטין" כך שלא ניתן לייצר חדשים, למשל אחרי שתי התרסקויות שהיו.

לחיל האוויר האמריקאי יש בסך הכל 185 חמקנים כאלו. מהם 17 שייכים לטייסות האימונים כאשר לא ברור כמה מתוכם מתכוונים להפוך למבצעיים, ייתכן שאת כולם, כך שגם יהיו מטוסי אימונים ומטוסים מבצעיים. לפני שלושה חודשים אחד ממטוסי ה- F-22 מהקבוצה הזו התרסק במהלך טיסת אימון והטייס נטש בשלום.