צי מטוסי ה- F-35A הפך להיות השני בגודלו בחיל האוויר האמריקאי, שני למערך ה- F-16. נכון להיום יצרנית המטוס חברת 'לוקהיד מרטין' מסרה לידי חיל האוויר האמריקאי 283 מטוסי חמקן מסוג F-35A, מסך של 1,763 שאמורים להימסר בסופו של תהליך. אז יהפוך צי מטוסים זה לגדול ביותר.

על פי מפקד חיל האוויר האמריקאי, גנרל צ'רלס בראון, פרויקט החמקן הגיע לציון הדרך המשמעותי הנוכחי ב-7 למאי, אז נמסר מטוס החמקן ה-283.

לחיל האוויר האמריקאי יש 281 מטוסי קרב מסוג A-10, 234 מטוסי F-15C/D, ו-215 מטוסי F-15E. כאמור צי מטוסי הקרב הגדול ביותר, ה- F-16C\D, מונה 1,050 מטוסים מסך של 2,280 שטסים בכל העולם.

בדיון שנערך לאחרונה בקונגרס האמריקאי, אמר הגנרל בראון כי חיל האוויר האמריקאי עדיין בוחן את התמהיל הנכון לשילוב מטוסי חמקן ומטוסים שאינם כאלה.

"אנחנו בוחנים את מטוסי הקרב שיש לנו כיום במסגרת שבעה ציים שונים, מה תהיה הדרך הנכונה ביותר לשלב בניהם כפי שאנחנו רואים את שדה הקרב העתידי". הוא גם אמר שבכוונתם לשתף את "בעלי העניין המרכזיים שלנו" בתוצאות המחקר. הכוונה היא לבעלי הברית שמפעילים חמקנים ובהם גם ישראל.

לאחרונה נחתו שלושה מטוסי F-35I אדיר בבסיס חיל האוויר בנבטים, והעלו את מספר מטוסי החמקן בישראל ל-27 כאשר עד שנת 2024 יהיו פה 50 מטוסי חמקן.

משרד הביטחון אמור לחתום בקרוב על הסכם לרכש עוד 25 מטוסי F-35I וכבר בקיץ הקרוב חיל האוויר יפתח מחדש את טייסת 117 שתהיה טייסת ה"אדירים" השלישית.

מטוסי F-35 חמקן (צילום: דובר צה"ל )
חמקנים ישראלים ואמריקאים בארץ, ארכיון | צילום: דובר צה"ל