אלברט איינשטיין קבע ש"זמן" הוא מונח יחסי. הקצב שהזמן חולף משתנה ותלוי בתפיסה היחסית של כל אדם. כך למשל עובד במשרד שמתרוצץ מפגישה לפגישה עשוי להרגיש שהיום חלף במהירות, ומנגד אדם מובטל וחסר מעש עלול להרגיש שהיום תקוע ו"השעון לא זז". למעשה, מסגרת ייחוס אחת יכולה להיות ארוכה יותר בהשוואה למסגרת ייחוס אחרת על אף שמדובר באותה מסגרת של זמן.

תפיסת ה"זמן" שונה בין אדם בריא לאדם חולה. לעיתים קרובות חולים שאובחנו עם סרטן, חווים משבר גדול וכתוצאה מכך גם הפרספקטיבה שלהם לגבי "הזמן" –  משתנה. חולים רבים מנסים לנצל כל רגע ולהרוויח כל דקה. ההבנה שייתכן והחיים עלולים להסתיים, מעוררת אותם וגורמת לניהול של הזמן בצורה נבונה ואפקטיבית. שישה חודשים או שנה אצל אדם בריא שונים משישה חודשים או שנה אצל אדם חולה. השעות, הימים והשבועות חולפים במהירות, ובמרבית המקרים, בפרספקטיבה רחבה של חיים שלמים, לפרק הזמן הזה אין משמעות דרמטית. אולם עבור חולה סרטן כל יום וכל שעה יכולים להיות חשובים.  

הארכת חיים של מספר חודשים יכולה לסייע לחולה להספיק ולעמוד בחופה לצד בתו ביום כלולותיה; עיכוב של המחלה בחצי שנה יכול לאפשר לחולה לחבק את נכדו הראשון או ללוות אותו ביום הראשון בכיתה א'; שנה נוספת של חיים יכולה לאפשר לחולה לטוס בפעם האחרונה לביקור אחרון בעיר הולדתו  בפריז או להסתכל על גג העולם מגורד שחקים עצום במנהטן. למעשה, כל יום הופך למשמעותי יותר עבור החולה ועבור בני משפחתו.

סרטן ריאה (אילוסטרציה: shutterstock)
חשיבותו של הזמן | אילוסטרציה: shutterstock

אימונותרפיה: הטיפול החדשני שמאריך את חיי המטופלים

לאחר שנים ארוכות בהן אופציות הטיפול בחולים עם סרטן הריאה הקשה והאגרסיבי ביותר, הנקרא סרטן ריאה מסוג תאים קטנים, היו מצומצמות, נוספה לאחרונה גם קבוצת טיפול חדשה מסוג טיפולי אימונתרפיה. קבוצת הטיפול הזו יכולה לעכב את המחלה, להאריך את חייהם של החולים והיא מאפשרת להם לקבל עוד "זמן" שיכול להיות משמעותי וחשוב עבורם.

סרטן הריאה הוא גורם התמותה העיקרי מבין כלל המחלות הממאירות. בכל שנה מתגלים כ-2,600 חולים חדשים ו-1600 מתים מהמחלה. המחלה מתחלקת לשני סוגים: סרטן מסוג תאים שאינם קטנים (כ-85% מכלל מקרי התחלואה) וסרטן מסוג תאים קטנים (כ-15% מכלל מקרי התחלואה). סרטן ריאה מסוג תאים קטנים (SCLC) נקרא כך מפני שתאי הסרטן נראים קטנים מאוד במיקרוסקופ. במרבית המקרים, הגידול הזה נגרם כתוצאה מעישון ורק לעיתים נדירות, הוא מתפתח אצל אנשים שמעולם לא עישנו.

סרטן ריאה מסוג תאים קטנים נחשב לאלים וקטלני. הוא מתאפיין בקצב צמיחה מהיר, ועלול להתפשט במהירות. שיעורי ההישרדות של החולים לאחר חמש שנים מיום האבחון משתנים מחולה לחולה, אך הממוצע עומד על כ- 6% בלבד. שיעורי ההישרדות יהיו תלויים בשלב המחלה והתגובה של החולה לטיפול. במשך שנים רבות ניסו מדענים מכל רחבי העולם, למצוא אפשרויות טיפול נוספות לסוג זה של חולים, אך פעם אחר פעם המחקרים כשלו ואפשרויות הטיפול נותרו מצומצמות ומוגבלות.

התסמינים בסרטן ריאה אינם ספציפיים והם דומים למגוון מחלות נוספות. הסימפטומים כוללים שיעול, קוצר נשימה, ליחה דמית וכדומה. לכן, במרבית המקרים – גם בסרטן מסוג תאים קטנים וגם בסוג תאים שאינם קטנים – החולים מאובחנים בשלב מתקדם כשיש גרורות מרוחקות שהגיעו לאיברים אחרים בגוף. במצב זה המטרה של הטיפול היא להאריך את חיי החולה ולהקל על הסימפטומים שנגרמים כתוצאה מהמחלה. במשך יותר משלושים שנה, הטיפול המקובל לחולים עם סרטן ריאה מסוג תאים קטנים הוא כימותרפיה מפני שגידולים אלו מגיבים בצורה טובה לטיפול. בחלק מהמקרים הרופא המטפל ימליץ על שילוב של כימותרפיה עם הקרנות. אולם, למרבה הצער, למרות הטיפול, במרבית המקרים המחלה תחזור ושיעורי ההישרדות של החולים – נותרים נמוכים. למעשה, למרות שיעורי תגובה גבוהים לכימותרפיה, התקדמות המחלה מהירה והיא עלולה להמשיך להתפשט, ולשלוח גרורות לאיברים רבים בגוף. ההישרדות הממוצעת של חולים עם סרטן ריאה מסוג תאים קטנים עומדת על כשנה בלבד מיום האבחון, וכאמור רק אחוזים בודדים נותרים בחיים למעלה מ-5 שנים.

כאמור, בשנים האחרונות, חלה מהפכה במהלך המחלה – הודות לטיפולים מסוג אימונתרפיה. בניגוד לכימותרפיה, תרופות אלו לא נועדו להילחם ישירות בגידול הסרטני, אלא הם גורמות למערכת החיסון של הגוף "להתעורר" ולצאת למלחמה נגד התאים הסרטניים. הטיפולים האימונותרפיים הצליחו להביא לשינוי משמעותי בסוגים רבים של מחלות הסרטן וגם בסרטן ריאה מסוג תאים שאינם קטנים.

לאחרונה, תחום האימונותרפיה נבחן גם בטיפול בחולי סרטן ריאה מסוג תאים קטנים. בשנים האחרונות פורסמו מספר מחקרים קליניים שבחנו גם את היעילות וגם את הבטיחות של טיפולי אימונותרפיה בחולים אלו. התרופות האימונותרפיות כוללת נוגדן חד שבטי, שנועד לחסום את החלבון-קולטן PD-L1 המצוי בתאי הגידול הסרטני, באופן שמנטרל את החיבור בין תאי T של המערכת החיסונית לתאי הסרטן - וכך מתאפשר למערכת החיסון הטבעית שלהם לזהות את התאים הממאירים ולפעול להשמדתם. על פי ממצאי המחקרים שפורסמו בשנים האחרונות בכתבי עת חשובים בעולם, הטיפולים האלו הוכחו באופן מובהק מבחינה סטטיסטית כמשפרים את הישרדות החולים. חלק מהחולים אפילו הצליחו לשרוד יותר משנתיים – נתון מרשים בכל קנה מידה לסוג זה של סרטן.

למעשה, לאחר שלושה עשורים בהם כמעט ולא היו לנו טיפולים חדשים לחולי סרטן ריאה מסוג תאים קטנים, נוספו לארגז הכלים שלנו טיפולים חדשים ויעילים עבור אוכלוסייה זו. היכולת שלנו להרחיב את אפשרויות הטיפול עבור החולים, היא בשורה חשובה שנותנת תקווה למטופלים רבים ובני משפחותים. לצערנו, עוד לא הצלחנו למצוא את הטיפול שיכול לרפא את החולים או להעלים להם את המחלה לחלוטין, אך בהחלט אנחנו יכולים – באמצעות התרופות החדשות – לעכב את התפשטותה ולאפשר לחולים האלו עוד זמן יקר שעבורם הוא חשוב ומשמעותי עד מאוד.

 *הכותב הוא מנהל המכון האונקולוגי בבית החולים "בני ציון" חיפה