(דני מרון)
(דני מרון) | צילום: ספורט 5

את התאריך הנדיר 29 בפברואר 2020 אוהדי הפועל תל אביב יזכרו עוד הרבה זמן. אחרי שש שנים קשות, ירידת ליגה, אכזבות, צרות עם הבעלים והרוכשים ולא מעט בלאגן בעמדת המאמן, הקבוצה מחודורוב השיגה את הכרטיס לפלייאוף העליון של ליגת העל. האדומים ניצחו הערב (שבת) 1:2 את הפועל חדרה, שהייתה כל כך קרובה להעפיל לשישייה הראשונה בפעם השנייה ברציפות, אבל תיאלץ הפעם להתמודד מול קבוצות התחתית.

הקהל המקומי בבלומפילד התעדכן במקביל בנוגע למשחק בין בני יהודה להפועל חיפה, שכן ניצחון של הכתומים היה מסכן מאד את המקום בפלייאוף. אולם, עמרי אלטמן, האיש שכבש את חמשת השערים האחרונים של הפועל ת"א, העניק לניר קלינגר סיבות רבות לשמוח. אחרי חצי שעה חלשה ביותר בפתיחת המשחק, החלוץ כבש שער יתרון אחרי שניצל טעות ויציאה רעה של אוסטין אג'ידה, ונעזר בבישול מצוין של מאור בוזגלו כדי לגלגל לרשת מזווית לא פשוטה.

אולם, האורחת שיחקה בשלבים רבים של ההתמודדות הרבה יותר טוב מיריבתה, ואף הצליחה להשוות בדקה ה-45 בעזרת שער של אליאל פרץ, אחרי דאבל פס עם רועי זיקרי. חדרה הגיעה לכמות עצומה של איומים, הרבה מהם למסגרת, אך לא הצליחה להכניע את אריק ינקו. השוער חזר להרכב, וההימור של קלינגר היה נכון, שכן הוא הציל לא מעט פעמים איומים מסוכנים ברחבה ומנע מהקבוצה של שרון מימר לשחזר את ההישג מאשתקד.

מי שחתם את תוצאת הסיום היה שוב אלטמן, שהשלים צמד בדקה ה-94 כשדהר מחצי המגרש, הגיע למצב של אחד על אחד מול אג'ידה והקפיץ מעליו באלגנטיות. השער גרם להר געש של שמחה בספסל של האדומים, כאשר קלינגר גלש לתוך הדשא הרטוב וחגג עם חניכיו. להפועל ת"א לא ממש הגיע לנצח לנוכח כמות האיומים והשליטה במשחק של חדרה, אולם התוצאה בסופו של דבר מכתירה אותה כאחת משש הקבוצות הטובות בליגה, מעמד אליו התגעגעה מאד.

הקבוצה של קלינגר בעצם עלתה לפלייאוף העליון עם מאזן של 12- בהפרש השערים, כשהיא כבשה 24 שערים בלבד (פחות משער למשחק בממוצע). את משחקי הפלייאוף היא תפתח מול מכבי חיפה, לה הפסידה לא מזמן 5:0, אך היא תנסה לשים את העונה הסדירה מאחוריה ולהתרכז בלעצבן את קבוצות הצמרת.